Appalachia's lange, trotse traditie van arbeidsmigratie

Politiek

Geen les is een op-ed column van schrijver en radicale organisator Kim Kelly die arbeidersstrijd en de huidige staat van de Amerikaanse arbeidersbeweging verbindt met haar legendarische - en soms bebloede - verleden. Deze week gaat ze diep in op de rijke arbeidsgeschiedenis van Appalachia.

Van Kim Kelly

15 augustus 2019
  • Facebook
  • tjilpen
  • Pinterest
Getty Images
  • Facebook
  • tjilpen
  • Pinterest

Harlan County, Kentucky, is misschien wel een van de meest gewijde slagvelden van arbeid. Sinds het begin van de 20e eeuw is de grond ervan doordrenkt met het bloed van vakbondsmannen en -vrouwen, toen grote arbeidsconflicten tussen mijnwerkers en hebzuchtige mijnexploitanten door het gebied raasden. Nu, bijna een eeuw na de beruchte Slag om Blair Mountain in het naburige West Virginia, een van de grootste en bloedigste klasse oorlogsopstanden in de Amerikaanse geschiedenis, hebben de lijdende Appalachische mijnwerkers het heft weer in eigen handen genomen.





Op 29 juli kwamen ongeveer 50 mijnwerkers in Cumberland, Kentucky samen om een ​​rijdende trein te stoppen. Ze blokkeerden de sporen en weigerden de trein te laten passeren, met een waarde van $ 1 miljoen aan kolen Newsweek. Ze deden hetzelfde de volgende dag en de volgende - letterlijk hun lichaam op het spel zetten. Hun protest begon omdat Blackjewel, het bedrijf waar ze tot voor kort in dienst waren geweest, begin juli failliet ging zonder de ongeveer $ 5 miljoen achterstallige betaling te betalen die het bedrijf aan 1.700 mijnwerkers verschuldigd was, vertelde een advocaat voor de groep aan CNN. De impasse is nu al weken langer. De mijnwerkers hebben niet alleen te maken met financiële ontberingen, maar verkeren ook in een juridisch limbo en hebben geen toegang tot zorgtoeslagen of het aanvragen van werkloosheid, vertelde burgemeester Charles Raleigh, Cumberland, aan CNN. De gemeenschap en lokale kerken hebben hun steentje bijgedragen en een collectief van lokale trans-anarchistische activisten is ter plaatse voor wederzijdse hulp, maar veel mijnwerkers worstelen nog steeds. De Blackjewel-mijn was naar verluidt niet vakbond, maar zijn voormalige arbeiders hebben de beproefde vakbonds-tactiek van collectieve actie gebruikt om te vechten voor wat ze verschuldigd zijn.

Hiermee zijn ze onderdeel geworden van een lange, trotse traditie van Appalachian arbeidsmilitie. In 1921 trokken 10.000 West-Virginia kolenmijnwerkers die erkenning van de vakbonden zoeken oorlog met de mijnexploitanten die hun recht om zich te organiseren weigerden. Het geschil culmineerde in een gewapende vijfdaagse impasse waarin stakingsbrekers en lokale, provinciale en federale autoriteiten het op moesten nemen tegen de mijnwerkers (en enkele bommen op hun huizen lieten vallen). Dit conflict werd bekend als de Battle of Blair Mountain, en het effect dat het had op de sterke weerstandscultuur in de regio blijft weergalmen.

Minder dan tien jaar later, in de jaren dertig, zag dezelfde regio een reeks gewelddadige botsingen tussen kolenmijnwerkers en hun vakbond, de United Mine Workers of America (UMWA), tegen de mijnexploitanten die hun vakbondsactiviteiten blokkeerden, en de bazen huurden geweren in misdadigers. Gedurende die periode werden mijnwerkers en vakbondsorganisatoren in Kentucky blootgesteld aan extreem geweld en intimidatie door mijnexploitanten en wetshandhavers, en vanwege een uitbarsting van schietpartijen en bombardementen kreeg het gebied de bijnaam 'Bloody Harlan'. Veertig jaar later, in 1973, gingen mijnwerkers in de Brookside Mine in Harlan County staken, en een jonge filmmaker genaamd Barbara Kopple was aanwezig om de scène vast te leggen, die in meer bloedvergieten uitbarstte toen de staking zich tot 13 maanden uitstrekte. De resulterende documentaire, Harlan County Verenigde Staten, is een klassieker van de arbeidsbioscoop en een essentieel document voor het begrijpen van de arbeidersklasse van Appalachia.

Bloody Harlan gaf ook aanleiding tot een van de meest beroemde werkliedjes ooit geschreven, 'Which Side Are You On'? Vervaardigd door Florence Reece aan haar keukentafel in 1931, vatte het lied perfect de trots en wanhoop vast die mijnwerkers en hun families in die turbulente tijden greep. Reece's man, Sam, was een organisator van de UMWA, en hun familie werd regelmatig geterroriseerd door de mannen van de sheriff; Toen Florence haar lied schreef, verborg Sam zich in de bergen, uit angst voor zijn leven. Vandaag de dag is haar felle boodschap van solidariteit nog steeds te horen op protesten en op piketregels, en de woorden die ze 88 jaar geleden vastlegde zijn nu net zo aangrijpend als toen: 'Schurft niet voor de bazen, luister niet naar hun leugens, wij arme mensen hebben geen kans, tenzij we ons organiseren '.

knallen de kersensymptomen
Advertentie

Het is vermeldenswaard dat mijnwerkers niet de enige vakbondsmensen in de regio zijn; leraren in West Virginia en Kentucky haalden de krantenkoppen met een reeks wilde stakingen in 2018 en eerder dit jaar als onderdeel van de bredere #RedforEd-beweging.

Maar voor de mijnwerkers die zo veel deel uitmaken van de geschiedenis van Harlan County, is vakbondsherkenning niet de enige strijd waarmee ze in 2019 worden geconfronteerd. Nu is hun dodelijkste vijand de klimaatcrisis en de ravage die het belooft te veroorzaken op hun gezondheid, huizen en middelen van bestaan.

Met de klimaatcrisis steeds meer een onmiddellijk gevaar met elke dag die voorbijgaat, wordt de vraag wat er zal gebeuren met mijnwerkers en andere werknemers in winningsindustrieën zoals olie en gas, steeds dringender. De Green New Deal (GND) blijft controversieel binnen een groot deel van de arbeidsgemeenschap, vooral onder diegenen in de productie- en winningssectoren die bang zijn voor massaal banenverlies of de ontbinding van hun hele industrie. Voor hen, en in het bijzonder voor mijnwerkers, ligt de nadruk op het idee van een 'rechtvaardige overgang' - een manier om weg te stappen van fossiele brandstoffen naar duurzame energie op een manier die goedbetaalde nieuwe banen en levensvatbare loopbaantrajecten oplevert , en laat ze niet hoog en droog achter wanneer de laatste mijn sluit.

De GND-resolutie wordt geleverd met een universele garantie voor banen, maar de gedachte aan het volgen van beroepstraining of van carrière veranderen op middelbare leeftijd kan een begrijpelijk moeilijke pil zijn voor iemand die zijn hele werkzame leven onder de grond heeft doorgebracht. Ondanks deze echte complicaties, nemen tegenstanders van de GND vaak hun toevlucht tot de oneerlijke, verdeeldheidstactiek van het kolen van mijnwerkers tegen milieuactivisten, alsof het een nul-som politiek spel is in plaats van gokken met de toekomst van de planeet. Deze critici doen alsof de mijnwerkers als monoliet niet om de klimaatcrisis geven, wat zeker niet het geval is; terwijl sommige vakbonden nog steeds hun bedenkingen hebben, geeft de groeiende steun voor het GND onder mijnwerkers en arbeid in het algemeen een ander beeld.

Bovendien zit een belangrijke wetsvoorstel van de Senaat, de American Miners Act van 2019 (AMA) vast in het ongewisse. Het wetsvoorstel zou fondsen overdragen aan het UMWA pensioenfonds om de meer dan 100.000 mijnwerkers te helpen wier pensioenspaargeld werd getroffen door de Grote Recessie van 2008, de zorgtoeslag voor mijnwerkers wiens bedrijven onlangs failliet zijn gegaan te beschermen en het Black Lung Disability Trust Fund uit te breiden belasting, die voorziet in de families van mijnwerkers getroffen door zwarte longziekte. De AMA en haar zusteract in het huis werden op 31 januari geïntroduceerd, maar moeten nog worden aangenomen. Ondanks het aandringen van president Trump dat hij een vriend is van mijnwerkers, heeft zijn administratie weinig gedaan om de mijnen draaiende te houden of de mijnwerkers zelf te helpen. Duizenden levens hangen op het spel en kolenmijnen worden nog steeds gesloten, met sinds mei minstens drie grote mijnen failliet verklaard. Na het horen van de smeekbeden van de Blackjewel-mijnwerkers, heeft het ministerie van Arbeid uiteindelijk een maatregel uit het Obama-tijdperk gebruikt om de trein te verhinderen te bewegen totdat de mijnwerkers worden betaald, maar voor nu lopen hun rekeningen nog steeds op.

'De goede oude tijd die je moet onthouden is toen we vakbonden hadden en we konden uitkijken naar een toekomst en onze kinderen een betere toekomst hadden', vertelde Terry Steele, een gepensioneerde mijnwerker en lid van UMWA Local 1440, Voogd. 'Nu zijn onze kinderen doodsbang voor hun toekomst. Het is vanwege hebzucht en alles stroomt naar de top '.

Daarom zijn de Blackjewel-mijnwerkers en hun blokkade zo belangrijk temidden van zoveel onzekerheid en angst. Met de kracht van organiseren, collectieve actie en solidariteit, zijn deze mijnwerkers en hun families opgekomen voor zichzelf en hun gemeenschap. Ze beoefenden het evangelie van 'geen werker achtergelaten'. Ze duwden met succes terug tegen hunkeren kapitalistische uitbuiting; een voorbeeld stellen voor hun collega's in de industrie; en maakte duidelijk dat het vuur van Appalachian verzet nog steeds in hun bloed stroomt, zo rood als de bandana's die hun spirituele voorouders om hun nek droegen terwijl ze naar Blair Mountain marcheerden.

Wil je meer van Teen Vogue? Bekijk dit eens: Wat de 'arbeidersklasse' is en hoe het wordt gepolitiseerd